Volledig scherm
© EPA

ManCity hangt Europese uitsluiting boven het hoofd

De UEFA wil Manchester City zwaar straffen voor het manipuleren van sponsorcontracten om de regels van Financial Fair Play te omzeilen. Als de club schuldig wordt bevonden door een onafhankelijke commissie, dan wacht vrijwel zeker een sportieve sanctie. De Engelse landskampioen zou volgens Britse media dan volgend seizoen uitgesloten kunnen worden van deelname aan de Champions League.

Door Geert Langendorff

De Europese voetbalbond reageert daarmee op de onthullende publicaties van vorige maand in Der Spiegel. Het Duitse tijdschrift baseerde een serie artikelen op informatie van klokkenluiderscollectief Football Leaks. Uit e-mails van officials van The Citizens kwam systematisch bedrog naar voren. Met Financial Fair Play werd, met volledige medewerking van eigenaar sjeik Mansour, op geraffineerde wijze de hand gelicht.

De zaak van de UEFA richt zich op een contract met hoofdsponsor Etihad Airways. In officiële documenten stelde de vliegtuigmaatschappij zich jaarlijks garant voor 75.8 miljoen euro. Uit mailwisselingen uit 2015 tussen de toplaag van Manchester City blijkt dat in de praktijk slechts om 9 miljoen euro te gaan. Het resterende deel werd via Abu Dhabi United Group (ADUB), het bedrijf van de sjeik, overgemaakt.

Daarmee schond Manchester City Financial Fair Play, bedoeld om het uitgavepatroon van clubs te begrenzen, op bruuske wijze. Zonder deze boekhoudkundige trucs zou de club in de zomer van 2015 zich mogelijk niet zo nadrukkelijk op de transfermarkt hebben kunnen begeven. Raheem Sterling (64.4 miljoen euro), Kevin De Bruyne (76.8 miljoen euro) en Nicolas Otamendi (36 miljoen euro) kwamen die zomer naar het Etihad Stadium.

Geen geldboete

De UEFA voelt zich door de openbaringen van Football Leaks in zijn hemd gezet. Na Manchester City in 2014 voor overtredingen van de regels te hebben gestraft met een boete van 18,3 miljoen euro, wil de bond ditmaal hardere maatregelen treffen. Als de onafhankelijke commissie de verdachtmakingen bewezen acht en voorstelt om sancties op te leggen, wacht City komend seizoen een Europese uitsluiting.

Korte termijn

,,Op heel korte termijn kunnen we antwoord geven op wat gaat gebeuren in deze concrete zaak”, zei voorzitter Aleksander Ceferin gisteren tegen Engelse media na afloop van een UEFA-vergadering. Eerder werden Bursaspor, Galatasaray en Besiktas voor malversaties uitgesloten van deelname aan Europese toernooien. AC Milan ontsnapte hieraan na succesvol in beroep te zijn gegaan.

Als de UEFA inderdaad doorpakt, gaat Manchester City dat vrijwel zeker ook doen. In een summiere reactie gaf de club aan de rechtmatigheid van het ‘gestolen’ bewijs in twijfel te trekken. Football Leaks heeft de documenten waarschijnlijk op illegale wijze verkregen. In dat geval houdt de zaak van UEFA geen stand, tenzij tijdens hun onderzoek aanvullend materiaal is gevonden.

Manchester City begon, volgens de e-mails van Football Leaks, met het manipuleren van de regels om onder de belemmerende werking van de in hun ogen oneerlijke Financial Fair Play uit te komen. Dit systeem, door voormalig UEFA-baas Michel Platini deels opgesteld om gevestigde clubs als Real Madrid, Barcelona en Manchester United te beschermen tegen een te snelle groei van nieuwkomers als City en Paris Saint-Germain, werd de oorlog verklaard.

Britse kranten melden, dat City mogelijk de legaliteit van Financial Fair Play bij een rechtbank onderuit wil halen. De UEFA wil snel en hard straffen, maar slepende procedures kunnen hun wens om de club na de zomer te weren uit de Champions League flink vertragen.