Volledig scherm
In het paardengraf werden meerdere geschenken van zijn eigenaars aangetroffen. © Michele Buzon/Sarah Schrader

Leidse archeologe ontdekt 3.000 jaar oud paardengraf in Soedan

Archeologen, onder wie Sarah Schrader van de Universiteit Leiden, hebben in de woestijn van Soedan een bijzondere ontdekking gedaan. Onder het zand troffen de wetenschappers het 3.000 jaar oude graf van een paard aan. Het dier, dat waarschijnlijk erg belangrijk was voor zijn eigenaar, werd drie millennia geleden met alle eer begraven.

Er werden al eerder een aantal paardengraven in het gebied gevonden, maar niet van zo lang geleden. Dat het paard bij zijn afscheid zo'n eerbetoon kreeg, betekent dat het erg belangrijk moet zijn geweest voor mensen. In het graf lagen allerlei giften aan het dode dier, zoals sieraden, een bitje en een lapje stof dat vermoedelijke van een lijkwade is geweest. 

Verdwenen piramide

Volledig scherm
Sarah Schrader (onder) en collega Michele Buzon aan het werk in Tombos, Soedan © Michele Buzon/Sarah Schrader

Een van de ontdekkers is archeologe Sarah Schrader van de Universiteit Leiden. In Tombos, een belangrijke archeologische vindplaats in de woestijn langs de Nijl, zocht zij naar graven van mensen. Onder het fundament van een inmiddels verdwenen piramide vond ze in 2011 het paardenskelet. De bevindingen van het wetenschappelijk onderzoek zijn nu gepubliceerd.

,,Er was een schacht van zes meter diep. Helemaal bovenop, boven de mensen, lag het paard. De piramide is ongeveer 3.500 jaar geleden gebouwd. Waarschijnlijk is hij toen gesloten, later heropend voor de begrafenis van het paard en daarna weer gesloten. Dat moet heel bewust zijn gedaan, als herdenkingsplek'', vertelt zij.

Het is niet bekend waardoor de merrie is gestorven, maar haar lichaam was toen in redelijk goede staat. ,,Ze was vijftien jaar oud, wat vrij oud was. Ze had wat slijtsporen bij haar tanden, waar het bitje heeft gezeten. Ook had ze wat artritis in de rug en de schouders. Waarschijnlijk trok zij een wagen. Ze deed in elk geval geen zware arbeid'', zegt Schrader.

Voertuig van koning

,,Die wagen kan het staatsievoertuig van een koning zijn geweest of de strijdwagen van een leger. Misschien was het een heilig paard. We weten het niet, maar waarschijnlijk was het paard wel van een machtig iemand. Niet iedereen kon zich een paard veroorloven, het was een statussymbool.''

De restanten van het paard waren in opvallend goede staat. Er ontbraken haast geen botten. Schrader vond zelfs wat delen van de vacht. Het ijzeren bitje is een van de oudste stukken ijzer ooit in Afrika gevonden.